L’application NHS Covid-19 a été lancée en Angleterre et au Pays de Galles après des mois de revers. Le NHS travaille depuis mars sur l’application, qui fait partie intégrante du programme Test and Trace. La journaliste principale, Andrea Downey, revient sur ce qui s’est passé depuis lors.

Cela fait sept mois qu’il a été signalé pour la première fois que NHSX développait une application de recherche de contacts visant à surveiller et à contenir la propagation de Covid-19.

Après un premier essai en mai, l’application a été abandonnée en raison de défaillances techniques, le gouvernement ayant annoncé qu’elle travaillerait avec Apple et Google en utilisant les API des géants de la technologie pour développer une nouvelle version de l’application.

Un essai de cette version a été annoncé le 13 août, impliquant à nouveau l’île de Wight ainsi que des volontaires du NHS au Royaume-Uni. Dès la semaine suivante, les résidents de l’arrondissement londonien de Newham commenceront à tester l’application.

L’application remaniée, basée sur la technologie d’Apple et de Google, a été lancée en Angleterre et au Pays de Galles le 24 septembre.

Le coût total de l’application devrait dépasser 35 millions de livres sterling. Environ 25 millions de livres sterling devraient être dépensés cet exercice pour la nouvelle application, tandis que 10 millions de livres supplémentaires ont été dépensés pour développer le modèle d’exploitation d’origine qui a été abandonné à la suite de vives critiques relatives à la protection des données et à la confidentialité.

Grandes applications-spirations
Il a été signalé pour la première fois que NHSX travaillait sur une application de recherche de contacts dans le cadre d’une solution numérique de gestion de la pandémie fin mars.

Basée sur la technologie Bluetooth, l’application a été conçue pour suivre le temps et la distance entre les appareils afin de déterminer quels contacts étaient les plus à risque si un autre utilisateur de l’application était diagnostiqué.

L’application reposait sur l’auto-déclaration des symptômes, ce qui susciterait plus tard des inquiétudes auprès des experts en matière de protection de la vie privée ainsi que du propre comité consultatif d’éthique du gouvernement – mais plus à ce sujet plus tard.

Une fois qu’un utilisateur avait saisi ses symptômes et était considéré comme un cas probable de coronavirus, ses contacts seraient alors informés avec des conseils appropriés pour s’auto-isoler.

Recherche le sur Google?
Peu de temps après que NHSX a révélé qu’ils travaillaient sur une application de recherche de contacts, les géants de la technologie Apple et Google ont annoncé qu’ils unissaient leurs forces dans la lutte contre Covid-19.

Début avril, les entreprises ont annoncé qu’elles créeraient une technologie de traçage des contacts pour permettre l’utilisation de Bluetooth afin d’aider les gouvernements et les autorités sanitaires à suivre la propagation du virus.

La solution serait interopérable avec les appareils iOS et Android utilisant des applications d’organismes de santé publique, permettant aux services de santé d’afficher les données de chaque personne qui a choisi de suivre Covid-19.

Mais la principale différence était Apple et la technologie de Google était basée sur une approche décentralisée, ce qui signifie que les données ne devaient jamais être partagées qu’entre appareils.

Alors que l’application de NHSX était basée sur un modèle centralisé, qui verrait les données collectées par l’application envoyées à une base de données centrale du NHS.

Gould a déclaré à la commission des sciences et de la technologie du Parlement qu’une approche centralisée offrait de «grands avantages» pour le suivi du virus et a suggéré d’attendre qu’Apple et Google publient leurs API ralentirait le développement.

Cependant, Apple et Google ont publié leurs API le 21 mai, avant que nous ayons une date concrète pour le déploiement de l’application NHSX.

Affaire risquée
Depuis le décalage, les applications de traçage des contacts ont globalement fait face aux critiques et aux préoccupations des experts en confidentialité et des militants.

La majorité des préoccupations étaient liées à la décision de NHSX de suivre la voie centralisée, de nombreux experts suggérant que cela offrait moins de sécurité et de protection des données.

Une lettre ouverte, publiée le 19 avril et signée par des centaines de professeurs de 26 pays, a averti que les applications de recherche de contacts pourraient «entraver de manière catastrophique la confiance» si elles devenaient un outil de «collecte de données à grande échelle sur la population».

Ils ont exhorté les gouvernements et les autorités de santé publique à évaluer les dangers potentiels du développement de la technologie de recherche des contacts avant de lancer une application sur le marché.

Dans le même temps, l’Institut Ada Lovelace a publié un examen rapide des preuves techniques, sociales et de santé publique des applications de recherche de contacts, trouvant que les «limites techniques» et les «impacts sociaux» actuels l’emportent sur les avantages potentiels d’une application.

À partir de là, le débat s’est intensifié. BCS, le Chartered Institute for IT, a averti que ceux qui créent des applications de recherche de contacts doivent mettre en place les bonnes mesures de confidentialité pour convaincre le public de les utiliser.

Fin mai, Polly Sanderson, conseillère en politique au sein du think tank Future of Privacy Forum, a déclaré à Digital Health News qu’il y avait de «graves problèmes» avec l’application reposant sur l’auto-déclaration des symptômes au lieu de diagnostics vérifiés, y compris l’empoisonnement des données.

Elle a déclaré que la base d’une approche centralisée de la recherche des contacts reposait sur «l’hypothèse fragile» selon laquelle l’auto-déclaration des symptômes est mieux épidémiologiquement.

Le professeur Christophe Fraser, du Big Data Institute d’Oxford, qui conseillait NHSX sur l’application, a défendu la décision de s’appuyer sur l’auto-déclaration, en disant au comité scientifique et technologique du parlement qu’il en résulterait l’attente des résultats des tests.